Touch-and-go: космический корабль США собирает образцы астероида для возвращения

КЕЙП-КАНАВЕРАЛ, Флорида. – После почти двух лет облета древнего астероида в сотнях миллионов миль космический корабль НАСА на этой неделе попытается спуститься на коварную, усыпанную валунами поверхность и схватить горсть обломков.

Драма разворачивается во вторник, когда США предпринимают первые попытки по сбору образцов астероидов для возвращения на Землю – подвиг, достигнутый пока только Японией.

Наполненная именами, вдохновленными египетской мифологией, миссия Osiris-Rex стремится вернуть не менее 2 унций (60 граммов) астероида Бенну, крупнейшего потустороннего улова из-за пределов Луны.

Космический корабль размером с фургон нацеливается на относительно плоскую середину кратера размером с теннисный корт под названием «Соловей» – место, сопоставимое с несколькими парковочными местами здесь, на Земле. Валуны размером со здания нависают над целевой зоной приземления.

«Так что для некоторой перспективы, в следующий раз, когда вы припаркуете свою машину перед своим домом или перед кафе и войдете внутрь, подумайте о том, как провести Осириса-Рекса в одно из этих мест за 200 миллионов миль», – сказал заместитель руководителя проекта НАСА Майк Моро.

Как только космический корабль выйдет из орбиты полумили (0,75 км) вокруг Бенну, космическому кораблю потребуется четыре часа, чтобы полностью опуститься до поверхности.

Затем действие начинается, когда 11-футовая (3,4-метровая) рука Осириса-Рекса протягивается и касается Бенну. Контакт должен длиться от пяти до 10 секунд, ровно столько, чтобы выпустить газообразный азот под давлением и всосать взбитую грязь и гравий. Запрограммированный заранее, космический корабль будет работать автономно во время беспрецедентного маневрирования с касанием и уходом. Из-за 18-минутной задержки в радиосвязи в каждом направлении наземные диспетчеры компании-изготовителя космических кораблей Lockheed Martin недалеко от Денвера не могут вмешаться.

Если первая попытка не сработает, Osiris-Rex может повторить попытку. Любые собранные образцы не достигнут Земли до 2023 года.

Хотя НАСА вернуло кометную пыль и частицы солнечного ветра, до сих пор оно никогда не пыталось получить образцы одного из почти 1 миллиона известных астероидов, скрывающихся в нашей Солнечной системе. Между тем Япония рассчитывает получить образцы с астероида Рюгу в декабре – максимум в миллиграммах – через 10 лет после возвращения пятнышек с астероида Итокава.

Бенну – рай для сборщиков астероидов.

Большой, черный, округлый, богатый углеродом космический камень – выше, чем Эмпайр-стейт-билдинг в Нью-Йорке – был примерно в то время, когда наша солнечная система формировалась 4,5 миллиарда лет назад. Ученые считают, что это капсула времени, полная нетронутых строительных блоков, которые могут помочь объяснить, как жизнь сформировалась на Земле и, возможно, в других местах.

«Все дело в понимании нашего происхождения, – сказал главный ученый миссии Данте Лауретта из Университета Аризоны.

Есть также эгоистичные причины для того, чтобы лучше узнать Бенну.

Обращающийся к Солнцу астероид, который движется вокруг Земли каждые шесть лет, может нацелиться на нас в конце следующего столетия. НАСА оценивает вероятность столкновения 1 к 2700. Чем больше ученые узнают о потенциально опасных астероидах, таких как Бенну, тем безопаснее будет Земля.

Когда Осирис-Рекс стартовал в 2016 году с миссией стоимостью более 800 миллионов долларов, ученые представили себе песчаные участки на Бенну. Таким образом, космический корабль был спроектирован так, чтобы поглощать мелкие камешки размером менее 2 сантиметров.

Когда космический корабль прибыл в 2018 году, ученые были ошеломлены, обнаружив повсюду массивные камни и крупный гравий. Иногда в космической игре в пинг-понг можно было увидеть, как галька отлетает от астероида, падает назад и иногда снова рикошетит.

На такой пересеченной местности инженеры старались попасть в более узкое место, чем предполагалось изначально. Кратер Найтингейл, главная цель, кажется, имеет самое большое изобилие мелких зерен, но валуны все еще изобилуют, в том числе один, получивший название Роковая гора.

Затем ударил COVID-19.

Команда отстала и перенесла вторую и последнюю генеральную репетицию космического корабля на август. Это подтолкнуло выборку к октябрю.

«Вернуть образец сложно», – сказал глава научной миссии НАСА Томас Зурбухен. «COVID сделал это еще сложнее».

У Osiris-Rex есть три баллона с азотом, а это значит, что он может приземлиться три раза – не больше.

Космический корабль автоматически отступит, если он столкнется с неожиданными опасностями, такими как большие камни, которые могут его опрокинуть. И есть шанс, что он благополучно приземлится, но не соберет достаточно щебня.

В любом случае космический корабль вернется на орбиту вокруг Бенну и попытается повторить попытку в январе в другом месте.

После первой попытки, наконец, здесь, Лауретта обеспокоена, нервничает, взволнована, «и уверена, что мы сделали все возможное, чтобы обеспечить безопасный отбор проб».

.

Leave a Comment